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El premio Nobel de Medicina 2018

El premio Nobel de Medicina -o de Fisiología, mejor dicho- de este año se lo han otorgado ex-aequo a James Allison y a Tasuku Honjo por sus contribuciones al desarrollo de la inmunología y más particularmente de la inmunoterapia del cáncer. El Dr. Honjo estudió medicina en la Universidad de Kyoto en la que se doctoraría en 1975. Fue discípulo de Yasutomi Nishizuka y Osamu Hayaishi. Entre 1971 y 1974, fue becario de la Institución Carnegie y del Instituto Nacional de Salud Infantil y Desarrollo Humano, de Washington. Regresó a Japón como profesor asistente en la Facultad de Medicina de la Universidad de Tokio entre 1974 y 1979, y luego fue jefe del Departamento de Genética de la Facultad de Medicina de la Universidad de Osaka hasta 1984. Año que volvió a la Universidad de Kyoto en la que ha dirigido su Instituto de Estudios Avanzados.

Entre sus contribuciones científicas destaca su comprensión de la capacidad de los anticuerpos para cambiar de clase manteniendo su capacidad antigénica, denominado el modelo de cambio de clase. Y, sobre todo, la identificación de la proteína PD-1 también conocida como de la muerte celular programada, una proteína que se encuentra en la superficie de las células y que tiene un papel de regulador en el sistema inmunológico, promoviendo la auto tolerancia y suprimiendo la actividad inflamatoria de las células T. Lo que nos protege de las llamadas enfermedades autoinmunes, aunque a costa de evitar que el sistema inmune mate las células cancerosas. Precisamente los inhibidores de la PD-1, que la bloquean, activan el sistema inmunitario para atacar a los tumores y se usan para tratar ciertos tipos de cáncer como el melanoma, lo que ha demostrado Allison en el Anderson Center de la Universidad de Texas.

Alfred Nobel tenía un interés activo en la investigación médica. A través de Karolinska Institutet, entró en contacto con el fisiólogo sueco Jöns Johansson alrededor de 1890. Johansson trabajó en el laboratorio de Nobel en Sevran, Francia, durante un breve período el mismo año. Fisiología o medicina fue el área del tercer premio que Nobel mencionó en su testamento. El Premio Nobel de Fisiología o Medicina es otorgado por la Asamblea Nobel en el Instituto Karolinska, Estocolmo, Suecia.

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