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Construyendo la escena eSports en Japón

Las competiciones de videojuegos -los deportes electrónicos o eSports– cuentan con millones de seguidores en todo el mundo y mueven muchísimo dinero. Corea del Sur es una de las grandes superpotencias de una modalidad que cada vez tiene más peso en la industria del ocio, sin embargo, sus vecinos japoneses apenas cuentan con jugadores profesionales.

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Resulta curioso que un país que es la cuna de un barrio como Akihabara en Tokio, de compañías como Sega o Nintendo y de fenómenos como el del Pokémon Go, esté por detrás no sólo de Corea del Sur sino también de países como Vietnam o Filipinas en lo que respecta a eSports. Y no es que a los japoneses no les guste jugar, sólo hay que ver recientes noticias sobre hasta qué extremos llegan para cazar Pokemons, sino que tradicionalmente cuentan con una manera de hacerlo distinta a la del resto del planeta. Aunque eso está empezando a cambiar.

Son varios los motivos que se suelen dar para explicar por qué Japón no forma parte del boom de los eSports o de otros fenómenos de juegos online. Una de las explicaciones tiene que ver con cierto sentimiento nacionalista y una sólida tradición propia que hace que el público japonés, en general, no esté demasiado interesado por juegos como World of Warcraft o Starcraft.

En el sector del juego o gaming se habla, por ejemplo, de la notable ausencia de los japoneses en las mesas virtuales de poker, donde cada año aparecen jóvenes genios desde los lugares más insospechados del mundo. En Japón, sin embargo, cuentan con su “propio poker”. El juego del Go es un desafío mental igual o mayor que el que suponen los naipes para los aficionados de otros países.

Pero poco a poco, aunque sea a través de una minoría, Japón se está abriendo a los juegos que inundan la Red y está empezando a contar con talentos exportables más allá de sus fronteras. Siguiendo con el ejemplo del poker, el año pasado se producía la noticia de la firma de Kosei Ichinose como parte del equipo de PokerStars, la mayor sala online del mundo. Todo un logro si tenemos en cuenta que de la docena de profesionales que representan a la compañía, sólo hay un jugador más del Continente asiático.

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Kosei Ichinose

En el mundo del videojuego, Japón también cuenta con su propia tradición. Los japoneses son los maestros del Arcade. A diferencia de Occidente, en los hogares nipones no hay PCs. Los juegos se han centrado en los locales de Arcade o en el mundo de las consolas debido, probablemente, a que muchos japoneses tienen que vivir en espacios reducidos donde no hay sitio para un ordenador, pantallas grandes, controles, etc. De ahí que no hayan entrado en la “fiebre” de los MMORPG, videojuegos de rol multijugador masivo online.

Incluso en cuanto a estrellas mediáticas del juego, los gamers, Japón tiene las suyas propias. Daigo Umehara es un profesional del juego de Arcade Street Fighter al que se considera como uno de los mejores jugadores de todos los tiempos. Igual que Ichinose ha logrado contratos con grandes compañías que lo patrocinan, ha escrito su propio libro y es el jugador japonés que más ha ganado, no en vano le llaman La Bestia. Y sin embargo no está siquiera entre los 100 jugadores de eSports con más ganancias del mundo.

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Daigo Umehara

Japón está por detrás de otros países en cuanto a competición de eSports pero empieza a haber una pequeña escena que está empezando a crecer y que aspira a que Ichinose o Umehara dejen de ser una excepción. Esperan competir de tú a tú con los jugadores de otros países, dejar de ser conocidos sólo por los videojuegos de combate como Street Fighter y hacerse un hueco también en las ligas de Counter-Strike o League of Legends. El camino es largo pero ya han dado los primeros pasos.

Se ha constituido una federación de eSports y los primeros equipos profesionales empiezan a conseguir sus primeros triunfos en torneos internacionales y a ser reconocidos. Uno de los pioneros es el equipo DetonatioN Gaming de Nobuyuki ‘LGraN’ Umezaki, un jugador de Counter-Strike ya retirado que está empeñado en que Japón se ponga al nivel de otros países. Un empeño que no ha sido nada fácil y en el que partían prácticamente de cero.

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Nobuyuki Umezaki

Un signo de que las cosas están cambiando en Japón es el hecho de que este mismo año el gobierno concediese dos visados de trabajo a dos profesionales surcoreanos de eSports; un hito muy importante puesto que, pese a la cultura de juego que hay en Japón, no ha sido fácil que se reconociera el ser jugador como una profesión.

Son los primeros pasos de una industria que tiene un grandísimo potencial. Tarde en comparación con otros sitios, pero los eSports empiezan a ser una realidad en Japón. No parecía lógico que un país que ha aportado tanto talento al mundo del juego se quedase atrás en esta carrera; el tiempo dirá si algún día se ponen en cabeza.

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